domingo, 4 de abril de 2010

Los cisnes negros de Taleb

"El cisne negro" es uno de esos extraños 'clásicos' de literatura empresarial que tanto abundan hoy día y que califico como extraños porque, si bien son muy referenciados en la literatura sobre 'management', liderazgo y nuevos modelos económicos, en el fondo, no son realmente libros sobre gestión, sino obras multidisciplinares, que mezclan diferentes ramas del saber y donde sus considerandos o implicaciones sobre temática económica o empresarial es sólo una parte, no siempre la más importante, de los temas tratados.

Así ocurre con este "cisne negro", un libro que realmente trata sobre la incertidumbre, los fenómenos excepcionales de alto impacto en nuestras vidas y en la historia, así como sobre nuestras limitaciones de orden tanto teórico como práctico para reconocerlos y concederles la importancia que según el autor merecen.

Pero ¿qué son estos "cisnes negros" que dan título a la obra? Un cisne negro es, según el autor, un fenómeno que exhibe los siguientes tres atributos:
  • rareza: habita fuera del reino de las expectativas normales, porque nada del pasado puede apuntar de forma convincente a su posibilidad
  • impacto extremo
  • predictibilidad retrospectiva (no prospectiva): se inventan explicaciones sobre su existencia después del hecho...pero no se es capaz de predecirlo antes
El nombre proviene del hecho de que, antes del descubrimiento de Australia, todo el mundo pensaba que los cisnes eran blancos. Al descubrir estas nuevas tierras se pudo comprobar, sorprendentemente, que existían cisnes negros.

¿Ejemplos de "cisnes negros"? Taleb propone algunos ya desde el primer capítulo: el ascenso de Hitler, la precipitada desaparición del bloque soviético, la aparición del fundamentalismo islámico, la difusión de Internet, la crisis bursátil de 1987...

La obra recorre diferentes falacias y errores científicos o cognitivos que nos impiden reconocer la existencia de cisnes negros, o nos guían por teorías equivocadas que hacen pensar en un mundo mucho más mecánico y predecible de lo que el autor considera es en realidad. Los cinco errores fundamentales que nos vuelven ciegos ante los "cisnes negros" son los siguientes:
  • el error de la confirmación: nos centramos en segmentos preseleccionados de lo visto y a partir de ahí hacemos generalizaciones erróneas
  • la falacia narrativa: o el afán de inventar historias presuntamente explicativas pero que resumen y simplifican los problemas
  • la antecámara de la esperanza: o comportarnos como si los cisnes negros no existieran
  • la falacia de las pruebas silenciosas: o el hecho de tener en cuenta únicamente las 'pruebas' que conocemos, sin apercibirnos de que existen otras que, simplemente, no conocemos o no han llegado a nosotros
  • la falacia lúdica: el creer que el azar en la vida real sigue las mismas reglas probabilísticas que los denominados juegos de azar
Además, Taleb critica algunas filosofías y algunos artefactos matemáticos, muy notablemente, el uso de la campana de Gauss.

En toda su disertación, Taleb se adentra en terrenos de la economía, sí, pero mucho más en otras áreas del pensamiento como es la filosofía, la sociología, las matemáticas, etc. Todo ello, aderezado de un estilo más narrativo que expositivo, irónico a veces, ácido otras, erudito a en ocasiones, humorístico con frecuencia.

Todo ello conforma un libro curioso, interesante, ameno (aunque quizá peque ligeramente de extensión un poco larga) pero con el problema de que, si bien se lee con facilidad, las ideas a veces se escapan, en ocasiones entre la multitud de anécdotas y ejemplos y, en otros casos, en las profundidades de las matemáticas o la filosofía.

Me quedo con la sensación de que, para comprender bien este libro, son precisas cuando menos dos lecturas: una lectura rápida para disfrutarlo y captar los mensajes principales y una lectura mucho más detenida y minuciosa para fijar bien los conceptos y entender los recovecos más intrincados.

En cualquier caso, es uno de esos libros referenciados con frecuencia y que conforman de alguna manera la cultura moderna, por lo que considero importante su lectura.

Nassim Nicholas Taleb nació en Amioun, Líbano, en 1960. Estudió matemática financiera en la universidad de París y obtuvo un MBA por la Wharton School. Tras trabajar en bolsa, ha dedicado posteriormente su vida a estudiar las reglas y la lógica de la suerte, la incertidumbre, la probabilidad y el saber, definiéndose a sí mismo como un "empirista escéptico".

Entre sus libros más relevantes se incluyen 'Fooled by Randomness: The Hidden Role of Chance in Life and in the Markets' y 'The Black Swan: The Impact of the Highly Improbable' (el que es objeto de este artículo).

Para más información se puede visitar su página personal.

Ficha técnica:
TITULO: El cisne negro. El impacto de lo altamente improbable.
AUTOR: Nassim Nicholas Taleb
EDITORIAL: Paidós
AÑO: 2007 (Edición española en 2008)
ISBN: 978-84-493-2189-4
PAGINAS: 491

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